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Sakharov, A. (1990). Mémoires A. Berelowitch, W. Berelowitch & D. Legrand, Trans. Paris: Éditions du Seuil.  
Added by: Dominique Meeùs 2010-08-28 20:07:05 Pop. 0%
      Yakov Borissovitch [Zeldovitch, Яков Борисович Зельдович] est mon aîné de sept ans. Je ne sais pas qui furent ses parents. Il me semble que son père était comptable mais je n’en suis pas sûr. […]
     Il n’a pas fait d’études supérieures ; on peut dire, en un sens, que c’est un autodidacte. Tout jeune, il a travaillé comme garçon de laboratoire dans divers instituts de recherche de Leningrad où il était arrivé, venant de Biélorussie, quelque part dans les années trente. Il commença, peu de temps après (il était alors âgé de dix-sept ans), de publier des travaux scientifiques extrêmement originaux, principalement consacrés à des problèmes physico-chimiques. Il y a, dans ses travaux sur la cinétique des réactions chimiques, les embryons des principes de la théorie de la réaction chimique en chaîne. Sa célébrité fut bientôt telle qu’il put soutenir sa thèse de troisième cycle puis sa thèse d’État sans être titulaire d’un diplôme de fin d’études supérieures (le sujet de sa thèse d’État est l’obtention d’0xydes de nitrogène à partir de gaz de combustion).
     La physique de la combustion et de la détonation ont continué à l’intéresser toute sa vie ; il a fait des travaux remarquables, écrit des livres et des articles sur ces sujets. Mais le champ de ses intérêts scientifiques s’est élargi, il inclut les domaines les plus actuels, les plus brûlants, et partout il se retrouve parmi les chefs de file. Ce sont d’abord la réaction en chaîne de fission et la technique atomique, la technique de la propulsion à réaction, l’arme thermonucléaire, puis il se tourne brusquement vers la théorie des particules élémentaires et pour finir vers la cosmologie et l’astrophysique, en liaison étroite avec les problèmes des particules élémentaires. Il n’y a pratiquement pas de spécialistes qui soient capables de dominer un tel ensemble. Il rédige, au passage, des monographies sur tous ces sujets, il publie aussi un livre très intéressant : Les Mathématiques pour débutants. Bien sûr, la plupart de ces livres ont été écrits en collaboration avec des coauteurs, mais ils n’auraient pas pu être écrits sans sa participation ; dans tous, on sent sa main, on voit ses idées. Il eut parfois des conflits avec certains de ses coauteurs, je ne saurais dire où étaient les torts. Je n’ai pas l’intention d’examiner ici l’ensemble des travaux scientifiques de Zeldovitch (leur nombre est très élevé).
     C’est de 1940 que date la célèbre publication de Ya. B. Zeldovitch et You. B. Khariton sur la réaction en chaîne de la fission. Pendant la guerre, Zeldovitch a travaillé dans le domaine des engins à réaction et, en 1945, il fut envoyé à Peenemünde (le centre allemand de fabrication des V 2) pour se mettre au courant des recherches allemandes. […]
     Le plus célèbre de ses articles sur la théorie des particules élémentaires, dans les années cinquante, était celui qu’il écrivit en commun avec S. Gerstein ; il y introduisait les courants chargés et formulait la loi de conservation du courant vectoriel. Ce travail anticipait sur le concept d’ « algèbre des courants » et offrait une base de formulation pour la théorie des interactions faibles. Mais Zeldovitch et Gerstein ne firent pas le pas final et décisif : introduire dans la théorie des courants un opérateur de rupture des parités (laissant ce soin à Marshak et Sudarshan, Gell-Mann et Feynman) ; beaucoup plus tard, Glashow, Weinberg et Salam réussirent à construire la théorie, apparemment définitive, des interactions faibles. [« Définitive », c’est beaucoup dire. Bien des choses ne sont pas encore connues : les masses et autres caractéristiques des neutrinos, le mécanisme de la rupture de CP, etc. — 1987, A. S.]
     Je parlerai par la suite de ses travaux des années soixante sur la cosmologie et les particules élémentaires, qui ont déclenché mes propres recherches et leur ont servi de point de départ.
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